Los seres humanos – productos de la naturaleza – no fueron creados ni diseñados para absorber ciertos tipos de impacto, el más notable es el causado por colisiones de automóviles. La razón de esto es fisiológica. La cabeza humana pesa aproximadamente 10 y 15 libras, y descansa sobre la parte más flexible y menos reforzada de la columna: el cuello. Su cuello contiene 32 articulaciones (entre otros músculos y ligamentos) y se estira y daña fácilmente si se aplica demasiada fuerza en cualquier dirección. Cuando las articulaciones del cuello se estiran o tensan más allá de sus limitaciones normales, pueden perder su capacidad de volver a su longitud original, al igual que un par de calcetines viejos con un elástico que se extiende hasta el punto en que ya no puede volver a su estado original.

Los automóviles, por el contrario, son objetos pesados, sólidos con un peso de aproximadamente dos toneladas. Estas estructuras están diseñadas para absorber impactos y minimizar la transferencia de energía, sin embargo, la cantidad de fuerza ejercida cuando un automóvil es golpeado por otro es igual a miles de libras – gran parte de la cual se ejerce sobre el cuello y la columna vertebral de los pasajeros. El cuello no puede soportar o controlar el peso de la cabeza en tales circunstancias, y la cabeza es empujada con fuerza en la dirección del vehículo que causa el impacto. El movimiento repentino de la cabeza, hacia atrás, hacia delante o hacia los lados, se conoce como latigazo cervical. Se denomina con más precisión como aceleración / desaceleración cervical (CAD) trauma o síndrome que describe los movimientos rápidos que pueden dañar las vértebras del cuello y los músculos y ligamentos que las soportan. A medida que los músculos y otros tejidos dentro del cuello se estiran hacia sus límites físicos, la tensión extrema aumenta y los músculos “rompen” (o “azotan”) con un espasmo violento en la dirección opuesta. Durante este proceso violento, los discos blandos entre los huesos espinales pueden estirarse o desgarrarse, y las vértebras pueden ser forzadas a salir de su posición normal, reduciendo el rango de movimiento. La médula espinal y las raíces nerviosas en el cuello puede estirarse e irritarse. El resultado es una lesión en los músculos, ligamentos, nervios (tejidos blandos) y las articulaciones dentro del cuello, que generalmente causan dolores de cabeza, mareos, dolor en los hombros, brazos y manos, reducción de la capacidad para doblarse, y problemas en la parte baja de la espalda. Dado que los hematomas del cerebro también puede ocurrir en accidentes automovilísticos y otras causas igualmente graves de latigazo cervical, algunas víctimas han experimentado visión borrosa, zumbido en los oídos, náuseas y entumecimiento.